No cockpit virtual: o que é preciso para voar um drone

Os pilotos de drones escapam das exigências e perigos físicos de um cockpit tradicional. Não há força-g fixando-os nos seus assentos, nenhum traje desconfortável a usar e nenhum pânico, porque a aeronave em que estão sentados está descontrolada.

Em vez de absorver informações sensoriais através de seus olhos, ouvidos e dedos, os pilotos de drones passam horas assistindo suas aeronaves através dos monitores de seus computadores – seu único elo físico com as aeronaves que pilotam.

Nos últimos anos, os militares vêm adoptando que é mais rápido treinar pilotos de drones . A velha guarda, aviadores e mulheres que cronometravam horas de voo em aeronaves regulares antes de assumir o controle de um Predator, está sendo substituída por uma geração de cadetes com treino básico de voo e horas e horas de tempo de videogame. Os próprios drones estão evoluindo para autómatos complexos, criando novas exigências no cérebro e no corpo de seus controladores. Os cientistas que estudam como máquinas e humanos trabalham juntos estão apenas preenchendo nossa compreensão do que realmente significa ser um piloto de drones.

Um operador de drone com histórico de voo dirá que mudar de marcha para controle remoto leva algum tempo para se acostumar.

Numa aeronave tripulada, “você pode ver do lado de fora, onde você pode ouvir o barulho do motor e a turbulência … Você tem todos os seus cinco sentidos”, disse Phil Hall, piloto do drone de pesquisa Global Hawk da NASA, à NBC News.

Hoje, porém, os pilotos de drones contam com um monitor de computador, actualizações de status do sistema e um mapa, muitas  vezes dos continentes em que estão voando.

O capitão Ryan Jodoi, um piloto de UAV, pilota um MQ-9 Reaper enquanto o Airman 1st Class Patrick Snyder controla uma câmera de vídeo em movimento total na Base Aérea de Kandahar, Afeganistão, 13 de março de 2009, em apoio à Operação Liberdade Duradoura. (Foto da Força Aérea dos EUA pelo sargento James L. Harper Jr.)

“Numa aeronave tripulada, se você tiver um problema, você sabe imediatamente”, disse Hall, mas quando há um drone envolvido, há um pouco de tradução e há apenas muita da situação que você pode ler.

Algumas das lições mais difíceis para ensinar novos pilotos de drones? Onde procurar informações que numa nave tripulada estariam na ponta dos dedos, diz Tom Miller, um ex-piloto da Força Aérea que agora pilota o drone Global Hawk da NASA. Por exemplo, no caso de um link de dados perdidos, um drone é programado para retornar a um local pré-programado ou ao seu ponto de lançamento original. Quando isso acontece, “um piloto precisa saber qual é a programação se precisar geri-la”, para que a programação possa ser alterada, se necessário, disse Miller.

O tédio é um problema

Drones como o Global Hawks são tão sofisticados que precisam de mais atenção do que voar. Em outras palavras, pilotar um drone não absorve cada gota do foco de um piloto a cada segundo que ele está no controle. Isso faz do tédio um problema único, mas muito real, entre os pilotos, e reduz seu desempenho, segundo um estudo publicado no ano passado.

Missy Cummings, ex-piloto da Marinha e professora do MIT que liderou o estudo, explicou que “tomar conta” de uma nave enquanto aguarda um alvo torna mais difícil para os pilotos voltarem à acção quando necessário. Quando testou a atenção dos sujeitos através de simulações de quatro horas, descobriu que os marcadores estavam distraídos: liam um livro, checavam seus telefones ou deixavam os controles para fazer um lanche.

Mas o treino para um drone não significa que você está pronto para pilotar outro, pois os controles do drone podem variar bastante entre os modelos. “São maçãs e laranjas”, disse Hernan Posada, que pilota o Predator da NASA chamado Ikhana. Os drones Predator, entre os mais antigos, são operados com joystic e leme, enquanto o mais novo Global Hawk é controlado com mouse e teclado. O Predator é menos autónomo e precisa de muito mais controle manual, especialmente durante descolagens e aterragens, explicou Posada.

“Muitos” sistemas de aeronaves não tripuladas foram “construídos como se um piloto (de jacto) fosse pilotá-lo”, explica Raza Waraich, que estudou a ligação entre o projecto de controle e as taxas de acidentes. Mas projectos mais recentes são feitos para aqueles sem treinamento de voo para pilotar a aeronave. “Encontrei alguns UAVs (Veículos não tripulados) que incorporam o controle da PlayStation2”, disse ele, explicando que os pilotos usariam o controle de videogame para navegar nos menus.

O que também é bom, já que alguns acreditam que os mais novos recrutas da escola de voo de drones já estão conectados de maneira diferente. “Eles crescem jogando Xbox e Nintendo e sistemas de jogos … eles têm uma capacidade multitarefa diferente, colaboram de maneira diferente com seus colegas pilotos” e outros operadores, disse Brad Hoagland, coronel com 23 anos na Força Aérea, actualmente estudando drones e pilotos de drones como bolsista executivo federal da Brookings Institution.

O tenente Zachary, um estudante do 6º Esquadrão de Reconhecimento, voa em uma missão de simulador MQ-1 Predator. Tenente Logan Clark

Diferentes sinais físicos

A partir de 2010, a Força Aérea designou a pilotagem por drones como sua própria carreira. Os estagiários completariam um ano difícil sem passar por um treino de piloto de graduação, motivado em parte porque a necessidade específica de operadores da Força Aérea era maior do que a taxa em que estavam se formando.

“Estamos construindo a plataforma mais rápida do que podemos preenchê-los com operadores”, disse Hoagland.

Há algumas evidências que sugerem que colocar um piloto com menos experiência de voo atrás dos controles do drone é uma estratégia melhor do que o contrário.

“Os pilotos de uma aeronave estão acostumados a um conjunto totalmente diferente de pistas físicas”, disse Cummings, do MIT, num e-mail. Um relatório de 2004 que estudou acidentes com drones mostrou que os pilotos com experiência de voo real cometiam mais erros do que os operadores sem experiência de vôo. Isso ocorre porque “os pilotos aprendem a confiar num conjunto de pistas que eles não têm no controle de VANTs, portanto, não está claro que os pilotos sejam as pessoas mais qualificadas para o controle de drones”, disse Cummings.

Mas os pilotos que fizeram a troca parecem felizes com sua decisão. Hoagland, citando um estudo interno da Força Aérea, disse que 487 pilotos de caças e bombardeiros foram designados para um período de três anos em serviço de drones, e quando seu tempo acabou, 412 daqueles pilotos de meio a final de carreira decidiram ficar com drones. Os cadetes mais jovens também pegaram o bichinho, diz ele. Quando uma ninhada de 244 novos alunos de graduação teve a chance de escolher qualquer carreira na Força Aérea, 25% deles decidiram se tornar pilotos de drones.

Fonte: nbcnews.com

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